Колишній гравець гравець і тренер збірної Панами Хуліо Делі Вальдес сидів у себе вдома в Іспанії, коли його співвітчизник Роман Торрес забив переможний гол своєї команди у вирішальному поєдинку кваліфікації ЧС-2018 проти Коста-Рики. У паралельному матчі головні конкуренти панамців, збірна США, несподівано поступилася Тринідаду і Тобаго з рахунком 1: 2, що означало лише одне - Панама вперше в своїй історії пробилася на мундіаль! Після фінального свистка поєдинку з костариканцями Вальдес ще довго не міг повірити в те, що відбувається: «Після голу Романа Торреса мене переповнили неймовірні емоції. Мені хотілося голосно закричати, однак було дуже пізно - я не міг».

Напередодні мундіалю Делі Вальдес з оптимізмом оцінює шанси своєї рідної збірної на успіх. На думку наставника «Малаги В», Панамі цілком під силу повторити досягнення національної команди Коста-Рики чотирирічної давності (костариканці дійшли до чвертьфіналу ЧС-2014 в Бразилії - Прим. Footballua.tv). Не бентежить Хуліо й іменитість суперників панамської збірної на груповій стадії мундіалю. Він вважає, що його співвітчизникам під силу здолати і Туніс, і Англію, і навіть Бельгію: «Чотири роки тому в Бразилії збірна Коста-Рики показала відмінну гру і проявила свою конкурентоспроможність. Чому Панама не може створити щось подібне в Росії?».

ЛИХІ 90-ТІ

Логічно припустити, що успіх Панами є результатом чіткого бачення і суворого планування. Однак, за словами наставника збірної Панами U-17 Гарі Стемпеля, все відбувалося трохи інакше: «Було б добре, якби все сталося саме так - сплановано і чітко. Однак наш тріумф - це результат несподіваних і, в більшості своїй, непередбачуваних змін, які відбулися на нашому шляху. Досить довгому шляху».

За словами Стемпеля, наприкінці 1990-их років панамська збірна складалася з «таксистів і будівельників, які тренувалися в простих черевиках або іншому повсякденному взутті». Також Гарі стверджує, що, довгий час все будувалося лише за рахунок бажання і величезної мрії: «Гравці здійснювали неймовірну жертву кожного дня. Тільки уявіть, ти весь день працюєш, а ввечері тренуєшся. У хлопців була мрія, тільки лише. Фінансової підтримки практично не було. Природно, в таких умовах дуже важко зберігати мотивацію гравців на належному рівні. Тренерський штаб робив все, що міг».

ПЕРШІ УСПІХИ

На початку двохтисячних в рамках програми FIFA Панама отримала транш в розмірі мільйона доларів для розвитку місцевого футболу. Це була крапля в морі, проте процес був запущений.

Незважаючи на всі проблеми, збірна Панами крок за кроком почала заявляти про себе. Так, в 1997 році команда дійшла до фіналу Центральноамериканських ігор, де поступилася Коста-Риці. У 2003 році Гарі Стемпель вивів збірну Панами U-20 на Чемпіонат Світу серед юнаків - перший мундіаль в історії країни. Незабаром, у 2005 році панамці пробилися до фіналу Золотого кубка КОНКАКАФ, де прикро поступилися американцям. А в 2009 році збірна Панами завоювала свій перший, такий очікуваний чемпіонський кубок. Тоді команда стала тріумфатором Кубка націй - турніру серед збірних країн Центральної Америки.

ПАНАМА І МУНДІАЛІ

Мало хто знає, але в 2014 році збірної Панами зупинилася за кілька кроків від потрапляння на Чемпіонат Світу. В останньому поєдинку групового етапу відбіркового циклу на мундіаль мрія мільйонів панамців була зруйнована національною командою США. По ходу матчу підопічні Хуліо Делі Вальдеса мінімально вели в рахунку, однак більш досвідчені американці зуміли переломити хід поєдинку і в результаті залишили Панаму за бортом бразильського мундіалю.

Після цього збірна отримала нового наставника - команду під своє крило взяв колумбієць Ернан Даріо Гомес. З перших днів перебування на новій посаді фахівець проявив себе не тільки як відмінний стратег і тактик, але і як прекрасний психолог. Замість того, щоб допомогти своїм підопічним забути про доленосну поразку від США, Гомес змусив їх зустріти проблему лицем до лиця. Тоді тренер сказав гравцям: «Не США позбавило вас участі в Чемпіонаті Світу - ви самі вирили собі яму. Ви зробили все не до кінця добре, і Бог покарав вас, позбавивши участі в плей-оф раунді. Однак це не кінець, ви ще будете винагороджені! Але лише в тому випадку, якщо виправите минулі помилки і зумієте стати одним цілим». Після цього справи збірної лише поліпшувалися - панамці вже не були хлопчиками для биття.

Однак у 2017 році всю Панаму потрясла жахлива звістка про вбивство гравця національної команди країни Амількара Енрікеса. У розпал кваліфікації ЧС-2018 збірна зазнала потужного психологічного удару!Втім, ця обставина лише згуртувало футболістів, які отримали додаткову мотивацію на період відбіркового циклу, що залишився. Тоді гравець збірної Панами Анібаль Годой сказав: «Амількар був гравцем, який залишав за все себе на полі. Зараз ми хочемо дістатися до Чемпіонату Світу, щоб втілити мрію всього його життя в реальність!».

Незважаючи на захмарну мотивацію, відсутність Енрікеса, який був важливим гравцем збірної, не могла не позначитися на грі Панами з тактичної точки зору. Керівництво команди намагалося якнайшвидше придумати новий план дій, проте часу було вкрай мало. У передостанньому матчі плей-оф раунду панамці були розбиті своїми давніми суперниками з США з рахунком 0:4 у зв'яку з чим опинилися у вкрай скрутному становищі. Для того, щоб посісти третє «тріумальфне» місце, команді потрібно було обігравати Коста-Рику і сподіватися, що збірна-аутсайдер Тринідаду і Тобаго в паралельному матчі зуміє здолати грізних американців. В такий розвиток подій вірили одиниці!

Однак 11 жовтня 2017 року всі футбольні боги і пані удача, схоже, були на боці панамців. В той день вони здобули вольову перемогу над костариканцями, а скромняги з Тринідаду і Тобаго осоромили збірну США з рахунком 1:2, залишивши її за бортом майбутнього мундіалю. Свято, нарешті, прийшло на вулицю збірної Панами!

Згадуючи той переможний вечір Гарі Стемпель розповідає: «У ту ніч дороги були перекриті, а пиво в цілодобових магазинах закінчилося буквально протягом години. Люди святкували просто на вулицях. Фанати домоглися того, щоб наступний день президент зробив вихідним. Це було якесь божевілля».

На майбутньому мундіалі збірна Панами входить в число головних аутсайдерів. Вони недосвідчені, їх підбір виконавців не такий іменитий, як у інших збірних, а суперники на груповому етапі - одні з найсильніших команд у світі. Однак не варто забувати, що футбол - річ вкрай непередбачувана! Як би там не було, скромна збірна Панами вже стрибнула вище голови, вже здійснила свою мрію!