21 листопада 1996 був проведений перший Всесвітній телевізійний форум. Згодом саме цей день став датою святкування Всесвітнього дня телебачення.

У 1998 році Генеральна Асамблея ООН винесла резолюцію про проведення дня телебачення саме 21 листопада. У цей день державам було запропоновано обмінюватися спеціалізованими програмами на такі теми:

  • Проблем світу;
  • Безпеки;
  • Економічного і соціального розвитку;
  • Розширення культурного обміну.

Природно, що телебачення зародилося задовго до 1996 року. Перші експерименти з використанням електронних променів для передачі і прийому зображення на певні відстані проводилися ще на початку 1920-х років в США, Японії і Радянському Союзі.

У 1933 році американський інженер Володимир Зворикін винайшов катодну трубку. Це і стало головним поштовхом у розвитку телебачення. Уже в 1936 році було розпочато регулярні телепередачі у Великобританії і Німеччині, а в 1941 році - і в США. Однак, тільки в 50-ті роки 20 століття телемовлення отримало масове поширення в Європі.

У більшості країн, що розвиваються власні державні та приватні телекомпанії виникли ще пізніше: в 60-х - початку 70-х років.

У своєму посланні в 2002 році з нагоди Всесвітнього дня телебачення Генеральний секретар ООН зазначив, що «щорічне святкування Всесвітнього дня телебачення проводиться для того, щоб привернути увагу до ролі телебачення в просуванні миру та розвитку». Він сказав, що телебачення поряд з радіо та Інтернетом повинне піклуватися про те, щоб не стати засобом поширення нетерпимості, стереотипів та нелюдянності.